Cosa sono e come funzionano gli ETF indicizzati

Pubblicato da: RobertoR - il: 18-05-2022 15:26

Un ETF indicizzato, per definizione, è un fondo legato a un indice specifico, o a un insieme di regole che determinano quali azioni o obbligazioni sono incluse nello strumento. Ecco dunque che, per chi vuole investire in ETF, il primo passo dovrebbe essere quello di individuare l’indice di riferimento del fondo e imparare qualcosa sulla sua metodologia.

Prova a pensare ad alcuni degli indici di borsa più popolari, come l’S&P 500 negli Stati Uniti. Ci sono ETF che tracciano questi indici, naturalmente, ma non sono le uniche buone scelte disponibili sul mercato. Oggi infatti ci sono diversi fornitori di indici, cioè società che creano le metodologie, raccolgono i dati e pubblicano le performance dei benchmark usati dai fondi di investimento.

Per la maggior parte, il fornitore specifico dell’indice non ha molta importanza: nessuna di queste aziende è costantemente superiore alle altre, e in molti casi hanno tutti indici che sono molto simili. Negli ultimi anni, è diventato sempre più comune per gli ETF utilizzare indici creati da aziende meno conosciute, perché i grandi come S&P fanno pagare tasse di licenza elevate. È un po’ come la decisione di usare farmaci generici invece di quelli di marca.

Le cose più importanti da capire sull’indice di un fondo sono come decide quali azioni o obbligazioni includere e quale proporzione viene assegnata a ciascuna di esse. La maggior parte delle aziende pubblicano le loro metodologie, e di solito sono facili da trovare con una ricerca su Google. Attenzione, però, la metodologia può includere un sacco di equazioni e un linguaggio complesso che potresti non capire. Questi dettagli tecnici non sono importanti per l’investitore medio; quello che vuoi davvero sapere è la strategia generale. L’indice è progettato per essere il più ampio e inclusivo possibile, o impone molte regole e schermi?

Indici azionari tradizionali

Gli indici azionari tradizionali selezionano le aziende più grandi e più frequentemente scambiate e le ponderano in base alla capitalizzazione di mercato. La “capitalizzazione di mercato” di una società è determinata moltiplicando il prezzo delle sue azioni per il numero di azioni in circolazione. Per esempio, se una società ha emesso 100 milioni di azioni e il suo prezzo corrente delle azioni è di 25 dollari, il suo market cap è di 2,5 miliardi di dollari. Un indice che assegna la proporzione di ogni azienda sulla base di questa misura è chiamato un indice “cap-weighted”.

Sia l’S&P 500 che l’S&P/TSX Composite sono ponderati per la capitalizzazione. Nell’indice statunitense, le aziende più grandi includono Microsoft, Apple, Facebook e Amazon. Quando un’azienda cresce o si riduce di dimensioni, costituisce automaticamente una quota maggiore o minore dell’indice.

In un indice ponderato per la capitalizzazione, la dimensione non è l’unica cosa che conta. Praticamente tutti gli indici considerano anche la liquidità: in altre parole, se un’azione è scambiata raramente, o se le sue azioni sono strettamente detenute da un piccolo gruppo di proprietari, potrebbe essere impraticabile da includere in un indice.

La metodologia di un indice includerà anche regole sulla frequenza di aggiornamento. Consideriamo un indice progettato per contenere le 100 maggiori aziende di un dato paese. Ad un certo punto, l’azienda numero 101 potrebbe diventare più grande dell’azienda numero 100, quindi quest’ultima verrà eliminata dall’indice e sostituita con la prima. Ma questi cambiamenti non avvengono quotidianamente. Gli indici sono spesso rivisti e aggiornati trimestralmente, a quel punto i fondi che tracciano questi benchmark saranno obbligati a vendere le loro azioni di qualsiasi azienda eliminata dall’indice e ad acquistare le azioni di qualsiasi nuova aggiunta.

C’è un’altra regola importante che alcuni indici ponderati per la capitalizzazione impongono: molti indici tradizionali ora fissano un limite al peso che ogni singola società può portare.

Perché gli indici ponderati per la capitalizzazione sono così diffusi

Gli indici ponderati per la capitalizzazione sono lo strumento tradizionale degli investitori in indici, e dovrebbero essere la scelta predefinita quando si confrontano gli ETF. Ci sono diverse ragioni per questo. In primo luogo, sono i più rappresentativi del mercato azionario complessivo; quindi, se si accetta la premessa che è estremamente difficile battere il mercato, allora ne consegue che si dovrebbe “comprare” il mercato. E questo significa scegliere un fondo indicizzato ponderato per la capitalizzazione.

In secondo luogo, in quasi tutti i casi sono i più economici. Oggi è possibile acquistare ETF che tracciano i principali indici ponderati per un minimo di 0,03% a 0,06%, praticamente gratis. I fondi che tracciano gli indici alternativi – a cui arriveremo tra un momento – costano quasi sempre di più. A volte da cinque a dieci volte di più.

Infine, i fondi indicizzati ponderati per la capitalizzazione – specialmente quelli che seguono l’ampio mercato – hanno tipicamente il più basso turnover, il che significa che le azioni sono raramente vendute e sostituite.  

È altresì raccomandabile cercare indici che diano la più ampia esposizione possibile alla classe di attività. Per esempio, l’S&P 500 non è un cattivo punto di riferimento per le azioni statunitensi, ma poiché contiene solo 500 società, in realtà rappresenta solo circa l’80% del mercato complessivo. Altri ETF tracciano indici più ampi: l’iShares Core S&P US Total Market Index ETF (che viene scambiato con il ticker XUU) detiene non solo le azioni dello S&P 500 ma anche più di 3.000 azioni di medie e piccole imprese che coprono praticamente l’intero mercato statunitense. I fondi total-market forniscono una maggiore diversificazione, e in molti casi non sono significativamente più costosi.

Principali indici azionari per gli ETF

Ora consideriamo un paio di indici popolari che fanno un pessimo lavoro nel rappresentare una classe di attività. Ne abbiamo già discusso uno: il Dow Jones Industrial Average. Non solo questo indice è ponderato in base al prezzo delle azioni di una società piuttosto che alla sua quota di mercato (per ragioni storiche che non hanno senso oggi), ma include solo 30 società, tutte selezionate da un comitato. Il Dow è ancora ampiamente citato dai media come se fosse un indicatore di tutte le azioni statunitensi, e ha un’alta correlazione con il mercato generale. Ma quando si può scegliere altrettanto facilmente un indice che offre una copertura completa del mercato, perché scegliere di tenerne uno con un piccolo campione selezionato a mano?

Il popolare indice NASDAQ 100 è ancora più problematico. Con tutti i suoi difetti, il Dow almeno fa un tentativo di rappresentare il mercato complessivo quando seleziona le aziende da includere. Il NASDAQ 100, al contrario, è costruito dalle più grandi 100 società non finanziarie quotate al NASDAQ, una delle due principali borse americane. Subito dopo, questo non solo elimina le società di servizi finanziari (che costituiscono circa il 15% del mercato statunitense), ma anche tutti i circa 3.000 titoli quotati al (più grande) New York Stock Exchange. Il NASDAQ 100 è scarsamente diversificato tra i settori economici, con circa il 50% assegnato alle società di tecnologia dell’informazione (con grandi partecipazioni in Apple, Microsoft e Amazon) e un altro 20% ai servizi di comunicazione (Facebook, Google, Netflix).

Alternative agli ETF indicizzati

Al netto di tutto ciò, non tutte le persone preferiscono investire sugli ETF indicizzati, sottolineandone i difetti. Ma il problema del discorso è sempre lo stesso: qual è un’alternativa migliore?

L’intera premessa dell’investimento in indici è che è straordinariamente difficile identificare quali società sono sopravvalutate o sottovalutate. Il mercato può non riflettere perfettamente il valore intrinseco di ogni azione – qualunque cosa significhi – ma è più affidabile di qualsiasi singolo analista. Non è possibile identificare in modo coerente le azioni sottovalutate semplicemente guardando un rapporto come prezzo-libro o prezzo-utile. Se fosse così semplice, i fondi comuni di investimento attivi e gli stock picker avrebbero molto più successo di quello che hanno.

Ogni volta che la gente critica i tradizionali fondi indicizzati ponderati per la capitalizzazione, si può rispolverare una famosa citazione di Winston Churchill: “Nessuno pretende che la democrazia sia perfetta o onnisciente. Infatti, è stato detto che la democrazia è la peggiore forma di governo tranne tutte le altre forme che sono state provate“. Si può fare lo stesso ragionamento sulla ponderazione dei titoli: è la peggiore strategia per costruire un indice, a parte tutte le altre.

Eppure, vale la pena rivedere alcune alternative che sono disponibili per gli investitori che amano l’idea di metodologie basate su regole, ma che vorrebbero evitare i problemi con la ponderazione.

Un modo semplice per evitare di concentrarsi troppo su poche grandi aziende è quello di costruire un indice a ponderazione equa. Come si può già indovinare, un indice a ponderazione equa assegna semplicemente la stessa proporzione ad ogni azione, in modo che tutte abbiano la stessa influenza. Questa metodologia può essere ragionevole per gli ETF che si concentrano su singoli settori dell’economia, dove il numero totale di azioni è piccolo.

Per esempio, gli ETF di iShares e Vanguard che si concentrano sui fondi immobiliari sono entrambi ponderati per il capitale. Ci sono solo circa 20 titoli in questo settore, e i tre più grandi costituiscono quasi la metà del fondo, con un’elevata concentrazione. Al contrario, il BMO Equal Weight REITs Index ETF (ZRE) include partecipazioni molto simili, ma con ogni società che costituisce solo circa il 4% o 5% del fondo. Non consiglio affatto di usare ETF settoriali strettamente focalizzati, ma se sentite di doverlo fare, allora un indice a ponderazione equa sarà molto meno pesante e, si potrebbe dire, più diversificato.

Gli indici equamente ponderati non sono solo confinati agli ETF di settore, però. C’è stata una versione equamente ponderata dell’S&P 500 dai primi anni 2000, con ciascuna delle 500 società che ottengono una quota dello 0,20% dell’indice. In questo caso – quando l’indice originale include centinaia di aziende di tutti i settori dell’economia – l’argomento per la ponderazione uguale è molto più debole. È anche una distorsione del mercato complessivo.

Insomma, alcuni settori economici, come quello bancario, sono dominati da un piccolo numero di colossi, mentre altri, come i dettaglianti, possono includere un gran numero di aziende relativamente piccole. In un indice equal-weight, l’impatto di ogni settore dipende dal numero di aziende, non dalla loro dimensione o dall’impatto sull’economia, il che non ha molto senso.  

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